Imágenes de satélite muestran huellas “ocultas” del tornado

Cuando un tornado fuerte barre una ciudad, a menudo deja edificios destruidos, ramas de árboles rotas y un rastro de escombros a su paso. Pero una tormenta igualmente poderosa que toca tierra vacía y árida es mucho más difícil de ver en el espejo retrovisor.

Ahora, las imágenes de satélite han revelado un rastro de tierra húmeda de 60 kilómetros en Arkansas que era invisible para el ojo humano. La función probablemente excavado por el tornado mientras arrancaba la capa superior del suelo, informan los investigadores en la edición del 28 de marzo de Geophysical Research Letters. Este método de encontrar huellas de tornados “ocultas” es especialmente valioso para comprender mejor las tormentas que azotan en invierno, cuando hay menos vegetación, dijeron los investigadores. Y una investigación reciente ha demostrado que es probable que las tormentas de invierno aumenten a medida que el clima se calienta (SN: 16/12/21).

Más de 1000 tornados cada año Estados Unidos es golpeadoAsí lo informa el Servicio Meteorológico Nacional. Pero no todos tienen la misma probabilidad de ser investigados, dijo Darrell Kingfield, meteorólogo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica en Boulder, Colorado, que no participó en el estudio.

Primero, las tormentas que pasan sobre áreas pobladas son más adecuadas para el análisis. “Históricamente, ha habido un sesgo de población bastante grande”, dice Kingfield. Las tormentas que ocurren sobre regiones con vegetación también tienden a ser bien estudiadas simplemente porque dejan cicatrices obvias en el paisaje. El césped arrancado o los árboles caídos funcionan como balizas que indican el camino de la tormenta, dice Kingfield, quien estudió bosques dañados por tornados.

La primavera y el verano son temporadas altas de tormentas en los Estados Unidos: más del 70 por ciento de los tornados ocurren entre marzo y septiembre, según la NOAA. Pero 10 de diciembre de 2021 un grupo de tormentas comenzó a correr a través del centro y sur de los Estados Unidos. Estos tornados, que se cobraron más de 80 vidas, arrasaron ciudades y tierras de cultivo, muchas de las cuales ya habían sido cosechadas para la temporada.

Jingyu Wang, geofísico de la Universidad Tecnológica de Nanyang en Singapur, y sus colegas se propusieron detectar los rastros de estas tormentas mortales en paisajes áridos y deshabitados.

Un torbellino, incluso uno relativamente débil, puede absorber varios centímetros de suelo. Y debido a que las capas más profundas de la tierra tienden a ser más húmedas, un tornado debería dejar un rastro perceptible: una larga franja de tierra que está más húmeda de lo habitual. Dos propiedades relacionadas con los niveles de humedad del suelo, su textura y temperatura, afectan a su vez la cantidad de luz infrarroja cercana que refleja el suelo.

Wang y sus colegas analizaron los datos del infrarrojo cercano recopilados por los satélites Terra y Aqua de la NASA y buscaron cambios en la humedad del suelo correspondientes al paso de un tornado.

Cuando el equipo analizó los datos tomados poco después de la tormenta de 2021, detectaron una señal en el noreste de Arkansas. El rasgo correspondía a una pista de suelo húmedo de aproximadamente 60 kilómetros. Anteriormente se habían informado tornados en el área, fuera de los límites de la ciudad de Osceola, por lo que el objeto probablemente fue creado por una poderosa tormenta, concluyó el equipo.

Eso tiene sentido, dice Kingfield, y observaciones como estas pueden revelar huellas de tornados que de otro modo podrían pasar desapercibidas. Sin embargo, es importante reconocer que esta nueva técnica funciona mejor en lugares donde los suelos pueden retener agua, dice. “Es necesario tener suelos ricos en arcilla”.

Aun así, los resultados son prometedores para el análisis de otros tornados, dice Kingfield. Siempre es bueno tener una nueva herramienta para evaluar la fuerza, la trayectoria y la estructura de una tormenta, pero muchas tormentas permanecen relativamente sin estudiar simplemente por el lugar y el momento en que ocurren, dice. “Ahora tenemos esta nueva verdad”.

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