La última parte de la migración de mariposas más larga ya ha sido identificada

Cada año, las mariposas pintadas que nacen en Europa se dirigen al sur en un viaje épico a África. Ahora los investigadores saben exactamente en qué lugar del continente estos viajeros de larga distancia pasan sus vacaciones de invierno.

De diciembre a febrero, después de haber sobrevolado el Sahara en otoño, los insectos de alas anaranjadas y marrones acampan y se reproducen. sabanas y tierras altas en África Central, informan los científicos el 10 de abril en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. A medida que la temporada de lluvias trae vegetación a la región, las mariposas y sus crías de oruga se dan un festín con una variedad de plantas hasta que se secan sus lugares de invernada. Luego, las mariposas vuelan al norte de Europa.

Gerard Talavera, entomólogo y biólogo evolutivo del Instituto Botánico de Barcelona, ​​dice que identificar dónde hibernan y se reproducen las mariposas pintadas (Vanessa cardui) fue la última parte desconocida de su migración de aproximadamente 15.000 kilómetros. Esta especie, una de las mariposas más comunes del mundo, cuenta con el viaje de ida y vuelta más largo de cualquier mariposa (SN: 20/06/18).

Las damas pintadas no son los únicos insectos que hacen viajes migratorios tan largos, dice Constanti Stefanescu, ecologista de mariposas del Museu de Ciències Naturals de Granollers en España, que no participó en el estudio. Comprender cómo hacen esto estas mariposas proporciona una base para estudiar cómo otros insectos migratorios, incluidas las plagas destructivas, realizan tales viajes (SN: 4/8/18).

Los científicos sabían que las damas pintadas fueron a África, pero en qué lugar del continente esperaron los inviernos europeos de diciembre a febrero era un misterio (SN: 12/10/16). En otoño, las mariposas cruzan el Sahara y vuelan a países como Chad. Alrededor de noviembre, los insectos vuelan a otros lugares, dice Talavera, pero se desconoce dónde aterrizan.

Antes de este estudio, Talavera y sus colegas predijeron que las regiones subtropicales regiones cercanas al ecuador puede proporcionar un hábito adecuado. Para estar seguros, los investigadores necesitaban encontrar las mariposas en el campo.

Desde finales de 2017 hasta principios de 2020, Talavera y un equipo internacional de investigadores realizaron investigaciones de campo en varios lugares del África subsahariana durante diciembre y enero. Se observaron otros 15 objetos durante todo el año durante unos dos años. En total, el equipo buscó adultos y sus cachorros en nueve países, incluidos Benin, Camerún y Kenia.

Talavera dice que el equipo incluso encontrará mariposas. Sus plantas favoritas son bien conocidas en Europa, por lo que son relativamente fáciles de encontrar. Pero sobre qué plantas pueden asentarse los insectos en África era una pregunta abierta. Aparte del análisis previo que apuntaba a los subtrópicos y sabiendo que los insectos prefieren los espacios abiertos a los bosques, el equipo lo hizo a ciegas.

“Esa era mi principal preocupación, no poder encontrar esta especie”, dice Talavera.

Esta emoción era injustificada. Los investigadores encontraron más de 2700 orugas y casi 2000 mariposas adultas, desde Costa de Marfil hacia el oeste hasta Kenia y Etiopía.

De septiembre a noviembre, las mariposas ocupan sabanas semiáridas. Cuando estas áreas se secan, las damas pintadas se trasladan al sur a las sabanas y tierras altas en regiones ligeramente húmedas de diciembre a febrero. Según Talavera, los bosques tropicales de África Central impiden que las mariposas se desplacen más al sur. “A estas mariposas no les gustan los lugares húmedos”.

Las observaciones de campo muestran que puede ocurrir mucha reproducción en estas sabanas y tierras altas ligeramente húmedas. El clima cálido de la región puede ayudar a que las mariposas se reproduzcan más rápido que en partes de Europa, dice Talavera, lo que significa que pueden nacer de tres a cinco generaciones en el África subsahariana antes de que los adultos sobrevivientes se dirijan al norte en febrero.

Stefanescu dice que saber dónde se reproducen las mariposas pintadas puede ayudar a los investigadores a comprender por qué a veces hay aumentos demográficos, y algunos años tienen 100 veces más mariposas que otros. En 2021, él y sus colegas relacionaron este fenómeno con lluvias en África subsahariana – tal vez dando a las mariposas más plantas para detenerse y poner sus huevos. Pero la parte de África Occidental identificada en este estudio es diferente de los sitios de reproducción descubiertos recientemente, dice Stefanescu. Ahora los científicos pueden probar esta conexión observando la lluvia y otras condiciones bajo las cuales crecen las mariposas bebé.

Pero el próximo misterio que el grupo de Talavera espera resolver es por qué las mariposas pintadas hacen un viaje tan largo en primer lugar.

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