Las gotas fósiles de 310 millones de años pueden no ser medusas

¿Qué obtienes al darle la vuelta a una “medusa” fosilizada? Resulta que la respuesta puede ser una anémona.

Alguna vez se pensó que las gotas fósiles las medusas antiguas eran en realidad un tipo de anémona de mar los investigadores sugieren el 8 de marzo en Papers in Paleontology.

Desde cierta perspectiva, los fósiles tienen la forma de una campana lisa, tal vez con tentáculos colgantes como una medusa. Y durante más de 50 años, muchos científicos creyeron que los animales eran así.

Pero para el paleontólogo Roy Plotnik, algo sobre la supuesta identidad de los fósiles parecía cuestionable. “Siempre me ha molestado”, dice Plotnick de la Universidad de Illinois en Chicago. Los científicos anteriores interpretaron una característica fósil como un velo que colgaba alrededor de los tentáculos de la medusa. Pero no tenía sentido, dice Plotnik. “Ninguna medusa tiene eso”, dice. “¿Cómo flotaría?”

Un día, mientras observaba especímenes en el Field Museum de Chicago, algo hizo clic en la mente de Plotnik. ¿Y si la campana fuera desde abajo en lugar de desde arriba? Se volvió hacia su colega y dijo: “Creo que es una anémona”.

Plotnik se dio cuenta de que, girados 180 grados, la forma de los fósiles, que parecen una piña alargada con una corona rechoncha, se asemeja a algunas anémonas modernas. “Fue uno de esos momentos ajá”, dice. La campana de la “medusa” puede ser la parte inferior del cuerpo de la anémona. ¿Y los supuestos tentáculos? Tal vez la parte superior de una anémona, un barril de textura sólida que sobresale del fondo del mar.

Plotnik y sus colegas examinaron miles de animales fosilizados llamados Essexella asherae y descubrieron más pistas. Las bandas que atraviesan los fósiles corresponden a la forma de la musculatura de algunas anémonas modernas. Y las protuberancias puntiagudas de algunos especímenes se asemejan a los tentáculos comprimidos de una anémona.

A la izquierda hay un primer plano del fósil de Essexella asherae, y a la derecha hay una representación estilizada de Essexella con la parte superior del cuerpo texturizada, la parte inferior lisa y tentáculos en forma de dedos.

Los fósiles de Essexella asherae (uno que se muestra a la izquierda) se asemejan a algunas anémonas de mar modernas. En esta reconstrucción estilizada (derecha), Essexella tiene una parte superior del cuerpo texturizada, una parte inferior lisa y tentáculos en forma de dedos. Artículos sobre paleontología

“Es muy posible que se trate de anémonas”, dijo Estefanía Rodríguez, experta en anémonas del Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, que no participó en el trabajo. La forma de los fósiles, la comparación con las anémonas modernas, todo coincide, dice, aunque no es fácil saberlo con certeza.

El paleontólogo Thomas Clements está de acuerdo. Los especímenes como el Essexella “son algunos de los fósiles más notoriamente difíciles de identificar”, dice. “Las medusas y las anémonas son como bolsas de agua. Casi no tienen tejido”, es decir, queda poco para la fosilización.

Aún así, es probable que las gotas sean realmente anémonas fosilizadas, dice Clements de la Universidad Friedrich-Alexander de Erlangen-Nuremberg en Alemania. No participó en el nuevo estudio, pero pasó varias temporadas de campo en Mason Creek, un sitio de Illinois donde vivió Essexella hace unos 310 millones de años. En aquel entonces, el área estaba cerca de la costa, dice Clements, y los ríos cercanos arrojaban sedimentos al medio ambiente, el mismo lugar que las anémonas antiguas alguna vez llamaron hogar.

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