¿Nieve en Marte hace apenas 400.000 años?

Según el estudio, los datos recopilados por el rover Zhurong de China sugieren que los procesos de derretimiento del hielo marino y la nieve pueden ser responsables de varias características de la superficie observadas a bajas altitudes en Marte. Tales procesos tuvieron lugar incluso hace 400.000 años. Los detalles de este trabajo se publican en la revista Ciencia.

Sabemos por investigaciones anteriores que Marte alguna vez tuvo grandes cantidades de agua líquida en su superficie. Hace unos miles de millones de años, la fuga de la atmósfera primordial finalmente complicó la existencia permanente de esta agua líquida. Por lo tanto, se aceptó ampliamente que el agua ahora solo podía existir allí en forma sólida o gaseosa.

Sin embargo, las gotas observadas en el brazo robótico del módulo de aterrizaje Phoenix, que aterrizó en Marte en mayo de 2008, prueban que a veces puede aparecer agua líquida salada en el verano en las altas latitudes actuales de Marte. Las simulaciones numéricas también mostraron que las condiciones climáticas favorables para el agua líquida ahora pueden aparecer brevemente en ciertas áreas.

Sin embargo, hasta ahora no había evidencia de agua líquida en latitudes bajas, de ahí el interés en este nuevo trabajo, basado en datos recopilados por el rover Zhurong de China.

Deshielo de escarcha y nieve.

Zhurong, parte de la misión exploratoria Tianwen-1 de China, aterrizó con éxito en Marte el 15 de mayo de 2021 en la parte sur de la llanura de Utopía Planitia en las tierras bajas del norte. Para este trabajo, los investigadores utilizaron los datos obtenidos por los instrumentos del dispositivo para estudiar las características de la superficie a diferentes escalas en las dunas ubicadas alrededor de la zona de aterrizaje.

Estos análisis permitieron destacar características morfológicas importantes como costras, grietas, granulación, protuberancias poligonales o incluso una marca en forma de banda. El análisis de los datos espectrales también mostró que la capa superficial de estas dunas era rica en sulfatos hidratados, sílice hidratada (especialmente ópalo-CT), minerales de óxido de hierro (especialmente ferrihidrita) y posiblemente cloruros.

Con base en los datos meteorológicos medidos por Zhurong y otros rovers, los investigadores concluyeron que es probable que estas características asociado con la participación de agua salada líquida, que se forma como resultado de un mayor derretimiento de la escarcha y la nieve.

En particular, las sales presentes en las dunas derretirían la escarcha/nieve a baja temperatura para formar agua salada líquida. A medida que esta agua salada se secaba, el sulfato hidratado, el ópalo, el óxido de hierro y otros minerales hidratados que precipitaban cementaban las partículas de arena para formar agregados de arena o incluso costras que luego se agrietaban. El proceso posterior de derretimiento de la escarcha y la nieve también puede haber formado otras características que se pueden ver en la superficie.

Líquido de agua de nieve de MarteRasgos observados en dunas marcianas a bajas altitudes. Crédito: IGGCAS

Agua líquida hace 400.000 años

La edad aproximada de estas dunas sería ca Edad de 0,4 a 1,4 millones de años. Los investigadores creen que la transferencia de vapor de agua desde el casquete polar al ecuador puede haber ocurrido durante las grandes fases de inclinación del último período amazónico de Marte, lo que lleva a ambientes húmedos recurrentes en latitudes bajas. El enfriamiento en estas regiones resultaría en heladas/nieve.

Finalmente, recuerde que Zhurong, que entró en hibernación en mayo de 2022, normalmente se suponía que reanudaría la actividad en diciembre pasado, alrededor del equinoccio de primavera en el hemisferio norte de Marte. Sin embargo, los equipos de tierra aún no han recibido una llamada de atención de la máquina, que hoy parece haberse perdido para siempre. Todo indica que Zhurong se vio afectado por una tormenta de arena que redujo la producción de sus paneles solares.

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