Tu cerebro se adapta a tu lengua materna

El idioma que aprendemos a medida que crecemos parece dejar una huella biológica duradera en nuestro cerebro.

Para los hablantes de alemán y árabe hay diferente fuerza de comunicación en ciertas partes del circuito del lenguaje del cerebro, informan los investigadores el 19 de febrero en NeuroImage, lo que sugiere que las demandas cognitivas de nuestros idiomas nativos moldean físicamente el cerebro. El nuevo estudio, basado en casi 100 escáneres cerebrales, es uno de los primeros en los que los científicos han encontrado tales diferencias estructurales en un gran grupo de adultos monolingües.

“Dificultades específicas [of each language] dejar rastros claros en el cerebro”, dice el neurocientífico Alfred Anwander del Instituto Max Planck para la Cognición Humana y Cerebral en Leipzig, Alemania. “Entonces no somos iguales si aprendemos a hablar un idioma u otro”.

Cada lenguaje humano se expresa utilizando diferentes técnicas. Algunos usan un rico sistema de sufijos y prefijos para crear palabras grandes y densas. Otros cambian el sonido de las palabras o su ubicación en oraciones para crear significado. Nuestro cerebro procesa estos trucos en una constelación de regiones cerebrales conectadas por materia blanca. Este tejido guía células nerviosas largas, parecidas a cables, de una parte del cerebro a otra y acelera la comunicación entre ellas. Conectar las regiones del cerebro de esta manera es parte de nuestro aprendizaje: cuanto más a menudo usamos la conexión, más confiable se vuelve.

Diferentes partes del circuito del lenguaje del cerebro tienen diferentes funciones. Pero aunque la estructura a gran escala de este circuito es universal, cada idioma tiene “sus propios desafíos” que pueden conducir a diferentes redes de materia blanca, dice Anwander.

Él y su equipo reclutaron a 94 voluntarios sanos que hablaban uno de los dos idiomas nativos no relacionados (alemán o árabe levantino) para las exploraciones cerebrales de resonancia magnética estructural. Los hablantes de árabe han llegado recientemente a Alemania como refugiados y aún no hablan alemán. Los escáneres encontraron que tendían a tener conexiones más fuertes entre los hemisferios izquierdo y derecho, mientras que los hablantes de alemán tenían una red de conexiones más densa en el hemisferio izquierdo.

“Esto corresponde a las dificultades particulares de los respectivos idiomas”, dice Anwander.

Por ejemplo, la complejidad de las raíces árabes, el trío de consonantes que se combinan con las vocales para formar palabras, puede requerir un esfuerzo adicional de las partes del cerebro involucradas en clasificar los sonidos y las palabras. Un ejemplo común de tal raíz es ktb, que forma palabras relacionadas con la escritura, como kitaab (libro), taktub (usted o ella escribe) y maktab (oficina). El texto árabe también se escribe de derecha a izquierda, lo que los investigadores creen que puede requerir una mayor comunicación entre los hemisferios.

El alemán, por su parte, tiene un orden de palabras complejo y flexible que permite que el idioma cree matices sutiles de significado simplemente mezclando las palabras en una frase. Aunque un hablante de inglés no puede reorganizar las palabras mujer, pelota y perro en la oración “la mujer le dio una pelota al perro” sin distorsionar el significado principal, puede hacerlo en alemán. Esto podría explicar las redes de materia blanca más densas en las partes del hemisferio izquierdo de los hablantes de alemán que analizan el orden de las palabras.

Aún así, es posible que la reciente llegada de hablantes de árabe a Alemania también haya alterado sus redes de materia blanca, dice Zhengang Qi, neurocientífico cognitivo de la Universidad Northeastern en Boston que no participó en el estudio.

Solo un mes de aprender un nuevo idioma, dice, puede conducir a una mayor participación del hemisferio derecho del cerebro y una mayor interacción entre los dos hemisferios. Examinar las resonancias magnéticas de los hablantes de árabe que viven en sus países de origen, o rastrear los cambios cerebrales cuando las personas aprenden nuevos idiomas, ayudará a desentrañar los efectos del aprendizaje de idiomas del aprendizaje del idioma nativo, dice Qi.

Aunque el nuevo estudio se centró solo en el circuito del lenguaje, partes de ese circuito controlan más que solo el lenguaje, dice Qi. Y aprender un idioma “también puede cambiar áreas no lingüísticas del cerebro”, por lo que es posible que las personas con diferentes experiencias lingüísticas también puedan procesar la información no lingüística de manera diferente, dice ella.

Según Anwander, aún es controvertido si la remodelación de la materia blanca relacionada con el lenguaje afecta algo más que el lenguaje. Pero al menos dentro del ciclo del lenguaje, los nuevos hallazgos insinúan que nuestros idiomas nativos son mucho más que solo palabras con las que crecimos, son literalmente parte de nosotros.

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